Thomas Girtin est né à Londres le 18 février 1775 et décédé le 9 novembre 1802, il était un peintre et graveur anglais. Un ami et rival de JMW Turner, Girtin à joué un rôle clé dans l'établissement de l'aquarelle comme une forme d'art réputé. Son père descendant des huguenots est mort alors que Thomas était un enfant, et sa mère a ensuite épousé un M. Vaughan, un modèle-dessinateur. Girtin a appris le dessin comme un « garçon » en assistant aux cours de Thomas Malton, et a été apprenti chez Edward Dayes (1763-1804), un aquarelliste topographique. On pense qu’il à travaillé pendant sept ans en contrepartie de son apprentissage. Bien qu'il existe des rapports non confirmés d'affrontements entre maître et apprenti, on dit même que Dayes avait emprisonné Girtin en tant qu'apprenti réfractaire. Certes Dayes n'a pas apprécié le talent de son élève, et il a eu des écrits dédaigneux sur Girtin après sa mort.

Adolescent, Girtin se lie d'amitié avec JMW Turner et avec les adolescents qui travaillent dans les impressions en couleur à l'aquarelle. Girtin expose à la Royal Academy de 1794. Ses esquisses architecturales et topographiques et ses dessins établissent sa réputation. Sa pratique de l'aquarelle pour les paysages est de nature à lui donner le mérite d'avoir créé l'aquarelle romantique. Il est allé dans plusieurs tournées pour ses esquisses, visiter le nord de l'Angleterre, les Galles du Nord et l'ouest du pays. En 1799, il avait acquis des mécènes influents tels que Lady Sutherland, et le collectionneur d'art Sir George Beaumont.

Il était le membre dominant des Frères, une société d'artistes professionnels et d’amateurs talentueux.

En 1800, Girtin épouse Mary Ann Borrett, la fille de 16 ans d'un orfèvre de la ville, et s'installe à Saint-Georges, Hyde Park, à côté du peintre Paul Sandby. En 1801, il était souvent invité par des propriétaires de maison tels que « Harewood House » ou « Mulgrave Castle », capable de payer 20 guinées pour une peinture, mais sa santé se détériorait. À la fin de 1801 et au début de 1802, il passe cinq mois et demi à Paris, où il peint des aquarelles et fait une série de dessins au crayon qu’il a gravés à son retour à Londres. Ils ont été publiés dans « Vingt vues de Paris et ses environs » après sa mort. Au printemps et à l'été 1802, Girtin produit un panorama de Londres, le « Eidometropolis », 18 pieds de haut et 108 pieds de circonférence, qui a été exposé avec succès. Il était remarquable pour son traitement naturaliste de la lumière urbaine et de l'atmosphère. En novembre 1802, Girtin est mort dans sa salle de peinture, les causes de ce décès pouvaient être aussi variées que l'asthme ou l’ossification du cœur.

Les premiers paysages de Girtin s'apparentent à des croquis topographiques du dix-huitième siècle, mais dans les dernières années, il a développé un audacieux et large style romantique, qui a eu une influence durable sur la peinture anglaise. Les paysages du Nord l’ont encouragé à créer une nouvelle palette pour aquarelle de bruns chauds, gris ardoise, indigo et violet. Il a abandonné la pratique de l'« undershadowing » en lavis gris, en ajoutant des correctifs de couleur pastel, en expérimentant l'utilisation de la plume, avec une encre brune et vernie pour ajouter de plus riches tonalités.